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中国南方巨猿为什么会灭绝?

在美国大片“奇幻森林”中,猴子王是一只体型异常巨大的巨猿。其实巨猿是远古时期的一种猿类,早在100-30万年前,中国的南方就有巨猿的身影,那么巨猿灭绝的原因是什么呢?

中国南方巨猿为什么会灭绝?

据加拿大科学家一项最新研究显示,大约100多万年前,东南亚(包括中国境内的南方地区)的原始森林中生活着一种巨猿。  

它是世界上最大的灵长类动物,身长3米,体重高达544公斤。早期人类曾与这种庞然大物“比邻而居”,一起度过了100万年的时光,直到10万年前才彻底灭绝。让远古时代人类庆幸的是,这种巨猿不吃肉,主要以竹子为食,不然的话,恐怕就没有我们人类的今天了。

第一枚巨猿化石发现于香港中药铺

1935年,荷兰古生物学家G·H·科尼斯瓦尔在香港中药铺出售的动物牙齿中偶然发现了一枚被称为“龙骨”的巨大暗黄色臼齿。经过研究,科尼斯瓦尔确定它们属于某种大型灵长类动物的牙齿,并将其定名为“步氏巨猿”。这枚牙齿比人牙大得多,但两者却有许多非常接近的特征。  

也正因为如此,人类学家魏登瑞曾将其改名为“巨人”,甚至认为它就是人类的直接祖先。魏登瑞是当时的人类学泰斗,但他在这个问题上却犯了大错。以后的化石证据很快表明,人类的体型进化趋势和大多数哺乳动物一样,是由小到大,而绝不是由大到小。20世纪50年代以后,在中国南方和越南陆续发现了大量的步氏巨猿化石,仅仅在广西柳城县的一个山洞中就发现了1076枚牙齿,这个洞也因此得名为“巨猿洞”。令人遗憾的是,科学界一直没有弄清巨猿的生存年代和灭绝时期。

巨猿生活在100多万年前

加拿大麦克马斯特大学地球地理学教授杰克·里克对此很感兴趣,他带着疑问和先进的仪器来到中国广西地区的洞穴进行了实地考察。在当地科学家的帮助下,里克仔细地研究了巨猿的化石以及其生活的环境,并利用先进的电子旋转共振器以及高精度的绝对日期鉴别法推算出了巨猿的生活年代。  

他表示,从这些化石的年代可推算出,这种史前巨猿生活在100多万年前,和早期人类在地球上共存过,直到10万年前才彻底灭绝。里克说:“判明巨猿存在的年代对于人类进化史的研究很有意义,因为那时也正是人类经历巨大进化而改变的时代。此外,目前学术界有观点认为广西也是现代人类的起源地之一,而巨猿化石位于同一地点,它能为此种学说提供一些有益的参考。

由几颗牙齿窥探巨猿的庐山真面目

古生物学就是一门“从局部推测整体”的学科,虽然研究人员目前还没有发现整个的巨猿骨骼,但是他们通过对巨猿生活时代之前,同时代以及现代猿外形的认真比较,把巨猿的形貌进行了合理的复原。简单来说,复原过程就是根据牙齿和下颌骨复原出与之匹配的头骨,接着根据头骨复原出整个躯体骨架,然后再用皮肉和毛发加以“润色”。  

目前的分类学认为,巨猿是西瓦古猿的后裔,与亚洲猩猩关系较近,属于猿类而远离人类进化的主干,所以专家们参照了西瓦古猿的头骨;而在躯干方面,则考虑到如此巨兽难以在树上生活,便以两种大型地栖灵长类———现存的大猩猩和已灭绝的一种狒狒为标准;至于毛发则“借用”了亚洲猩猩稀疏的棕黄色长毛,因为两者同样生活在亚洲的亚热带和热带丛林中。有一种观点认为巨猿的“大下巴”可能是因特殊食性而过于发达,因而复原者们出于谨慎起见,姑且推测它们长着一个相应的“大脑袋”。于是,它的头长与身高的比例被定为1:6.5,不但远大于南方古猿的1:8,也比人类的1:7要大。最后,一个高达3米、体重高达544公斤的庞然大物就诞生了。

巨猿很大,但非常温柔

当这种怪物穿过森林的时候,它沉重的脚步引起地面的震动,足以将原始人类吓得四散奔逃。人们也许会担心,当时那么弱小的原始人类是怎样与如此高大、凶猛的怪物同处一个时代。里克称,早期人类可能和这种巨猿面对面接触过,不过,他们是比较幸运的,这种史前巨猿很温柔,根本不杀生,更谈不上吃人了。根据对其牙齿的化学分析,可推测出巨猿是彻底的素食者,最喜欢的食物是竹子,偶尔也吃吃树叶和果实。  

里克指出,实际上,身体巨型化在食草动物中是很普遍的一种趋势。个子大了既能减少天敌的威胁,也有利于食草动物间的竞争。人们总会想当然地认为,越大的动物也会越凶猛,其实并非如此。直到50年前,大猩猩还被视作凶神恶煞,但现在已经证明它们是非常温和害羞的动物。依此类推,巨猿也应该是“和平主义者”。由于雌性巨猿的体型只有雄性的一半,它们很可能也像大猩猩一样集小群生活,以一只成年雄猿为领袖。

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